Lincoln Red Imps, Gibraltar y su gesta en el fútbol europeo

Lincoln Red Imps, Gibraltar y su gesta en el fútbol europeo

El Lincoln Red Imps de Gibraltar ha conseguido avanzar una ronda de la fase previa de la UEFA Champions League, algo hasta ahora imposible para cualquier equipo del peñón. Tras vencer al Fola Esch luxemburgués en el global por 7-2, los de Mike McElwee pudieron dar la sorpresa frente al CFR Cluj en Rumania, pero cayeron con honor. Ahora se enfrentará al Slovan Bratislava

 

“Los otros” de Europa

El fútbol gibraltareño es un fútbol joven, un fútbol risueño. No tiene una calidad muy alta, pues el dinero escasea en la mayoría de clubes. Pero aun así, año tras año dan la cara en competición europea. Como liga integrada dentro de la UEFA, el campeón de la misma tiene derecho a participar en la previa de la UEFA Champions League. Si este es eliminado, caería directamente a la Conference League, sin derecho a pasar por la UEFA Europa League.

Al vivir en un país de extensión limitada, todos los equipos del mismo comparten estadio, el Victoria Stadium. Tiene capacidad para 5.000 espectadores y cuenta con todas las exigencias que ordena la FIFA para la celebración de partidos internacionales.

Es complicado dedicarte al fútbol cuando es tu ingreso menos relevante. Porque en el Lincoln Red Imps los futbolistas no son profesionales. O no todos. Muchos tienen que ejercer de policías o de taxistas a la vez que se dejan la piel sobre el terreno de juego. Y ese es el carácter del Lincoln.

Fundado en 1976, el club ha ganado la friolera de 72 títulos. En 45 años de historia. Un dominador absoluto de su país.

 

 

Lincoln Red Imps, fuertes pese a la inferioridad

Estas fases previas a veces nos regalan partidos maravillosos. Si nos guiamos por el ranking UEFA, Luxemburgo está 14 puestos por encima de Gibraltar. Este mismo ranking lo que mide son los resultados de los equipos de las propias ligas en competiciones europeas.

Pero eso no es problema para el Lincoln. Tras vencer en su campeonato doméstico en la última jornada merced a una intensa batalla entre ellos y el Europa FC, los de McElwee se ganaron el derecho a participar en la primera ronda clasificatoria de la mayor competición del mundo fútbol a nivel de clubes.

El sorteo podría parecer benévolo con ellos, pues el rival era el Fola Esch de Luxemburgo, pero este equipo contaba con una mejor trayectoria en Europa que los Gibraltareños.

Lee Casciaro se puso las botas y comenzó a jugar, desplegando su magia permitiendo golear al Lincoln Red Imps ante un rival que yacía impotente ante la actuación del anteriormente nombrado y de Tijay de Barr, exfutbolista del Real Oviedo.

 

Lee Casciaro, leyenda con las botas

La mayor leyenda del club tiene nombre y apellidos propios: Lee Casciaro. Lo que pocos saben es que este “futbolista” compagina el fútbol de alto nivel con su labor en el cuerpo policial del peñón. Pese a tener un trabajo bastante duro, siempre saca fuerzas de donde no las tiene para llegar a entrenar como el mejor.

Y es que, a pesar de su edad (39 años), el ministerio de defensa de Gibraltar lo condecoró en el año 2017 con la Medalla de Honor y Distinción de Gibraltar por sus servicios al deporte.

Lee es un fijo en las convocatorias de la selección, pues desde que la FIFA reconoció a Gibraltar como miembro ha disputado un total de 39 encuentros anotando 3 goles. Uno de ellos pasó a la historia, pues fue capaz de marcar el primer gol internacional en la historia internacional de Gibraltar nada menos que en Hampden Park frente a Escocia. Gibraltar terminó perdiendo por 6-1.

 

 

Ganar en Europa, una odisea hasta ahora

Antes era muy complicado ver a un equipo de Gibraltar pasar rondas en competiciones europeas. Con una falta evidente de futbolistas de primer nivel. Pese a ello, el Lincoln Red Imps ha sido capaz de superar la primera ronda de Champions en tres de las seis ocasiones disputadas, algo nada mal para un equipo de su tamaño.

La mas sonada fue en 2018, cuando tras eliminar al equipo estonio del Levadia, fueron capaces de vencer al Celtic en el Victoria Stadium (1-0) pese a luego perder en la vuelta.

Intentaron dar la campanada en Rumanía, pero el CFR Cluj, campeón del país caucásico, fue mucho rival para un Lincoln que peleó por dar la sorpresa. Pese a ello, afrontan la eliminatoria de Europa League frente al Slovan de Bratislava con la intención de competir y, por qué no, hacer historia.

 

 

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